Formação e evolução da lateríte

Em áreas tectonicamente quiescentes e planas localizadas em regiões tropicais, a superfície da terra sofreu condições climáticas muito fortes associadas ao clima tropical e à alta temperatura e precipitação. Com o tempo, a rocha presente na superfície é parcialmente modificada pela dissolução e nova precipitação mineral, produzindo uma formação geológica chamada laterite dada uma forte cor avermelhada à área tropical. Nas áreas tropicais úmidas, as lateritas ocupam 30% da superfície continental, principalmente nos trópicos, e formam o substrato para a agricultura intensiva sustentando uma grande parte da população que vive nestas regiões.
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Os lateritos são fortemente esgotados em elementos nutritivos que são lavados durante o tempo, e somente a vegetação adaptada pode ser desenvolvida sobre a laterita. O nome laterite vem de mais tarde em latim, referindo-se ao tijolo, que foi primeiramente descrito na Índia no início do século 17 por H. Buchanan. Refere-se aos materiais avermelhados utilizados na construção de casas e o sentido amplo do termo laterite designa todos os materiais, soltos ou induzidos, ricos em óxidos e hidróxidos de ferro ou alumínio, constituindo solos, horizontes superficiais, horizontes profundos de perfil meteorológico.
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O termo laterite evoluiu ligeiramente com o passar do tempo, dependendo da comunidade e dos países. A definição internacional atual de laterita se refere como a parte do clima desde a rocha fresca do hospedeiro até o solo orgânico sensus stricto. A laterita pode ser de poucos metros até centenas de metros de profundidade. A laterita é formada de baixo para cima por saprolite dura, saprolite rica em argila, uma ferrugem rica em óxidos e hidróxidos de ferro e/ou alumínio, e um solo formado com a incapacidade da laterita chamada latosol, oxisol ou ferralita. Um solo orgânico s.s. está presente no topo da laterite.
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Modelo de formação laterítica

Os lateritos e seus componentes (minerais primários, minerais secundários, água, plantas...) são uma expressão tropical da Zona Crítica "CZ". A formação de lateritas, como a de todos os solos, resulta da transferência de elementos químicos entre diferentes compartimentos da Zona Crítica "CZ". Os elementos solúveis "derivados de rochas" tais como Na, Ca, Mg, K, Sr, ou U são liberados por estas reações meteorológicas. Alguns destes elementos são nutrientes (Ca, Mg, Si, K), e sua dinâmica também fornece informações sobre o papel do ciclismo biológico na formação do solo. A liberação de elementos químicos da rocha mãe levará à precipitação de fases secundárias como argilas (por exemplo, caulinita) e óxidos (por exemplo, óxidos de ferro, óxidos de alumínio e óxidos de manganês) que hospedam os elementos menos solúveis como Al, Fe, ou Ti.
A formação destas fases secundárias implica em um fracionamento dos diferentes isótopos de alguns elementos envolvidos nestas reações (elementos principais como Si ou Fe, ou oligoelementos como Li). Com o tempo e condição hidrológica favorável, o perfil laterite será mais profundo e mostrará compartimentação mineralógica. Tais perfis profundos podem se acumular somente através da combinação de intensos agentes químicos meteorológicos e lenta erosão física.
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